De 28-jarige Gentse ontwerper Mats Rombaut streek zeven jaar geleden neer in la capital de la mode, Paris. Van hieruit kan hij maximaal de modewereld absorberen. De voorbije jaren verdiepte hij zich in het ontwikkeling- en productieproces van accessoires bij klinkende modehuizen als Lanvin en Damir Doma. In 2013 was de tijd rijp om zijn eigen veganistisch schoenenlabelROMBAUT’ op de wereld los te laten. Met zijn ROMBAUT-collecties verzoent Mats moeiteloos eco met avantgarde.

Mats, hoe mogen we ons jouw veganistische schoenen voorstellen?
“Het vegan aspect is eigenlijk vrij eenvoudig. Veganistische schoenen zijn gemaakt van duurzame grondstoffen en er komen ook geen dierlijke materialen aan te pas. De stijl van mijn sneakers daarentegen is minimalistisch. ’t Is te zeggen, mijn ontwerpen zijn redelijk zwart-wit: oftewel zijn ze heel minimalistisch oftewel chaotisch met collages en patchwork.”

Je bent iemand met een duidelijke visie. ‘Stoort’ het jou dan niet dat je gedwongen wordt om toch in het modesysteem te stappen en bijvoorbeeld meerdere collecties per jaar af te leveren?
“Je kan het modesysteem niet zomaar veranderen. Je moet infiltreren en dan stilaan stroomopwaarts gaan. In het begin was ik radicaal, ik wou dat ieder detail van mijn schoenen 100% natuurlijk was: de lijm, stiksels, … Maar daar ben ik op teruggekomen. Mijn schoenen waren misschien biologisch afbreekbaar, maar ze kostten 600 tot 800 euro. Nu kosten mijn schoenen tussen de 250 en 450 euro. Onder andere omdat ik nu in Portugal produceer in de plaats van Italië. En ik gebruik nu enkele synthetische materialen die de techniciteit én de durabiliteit van de schoenen verhogen. Als ieder onderdeel 100% natuurlijk is, valt je schoen uit elkaar. En uiteindelijk streef ik duurzaamheid na, ook in tijd.”

Je besteedt veel tijd aan onderzoek naar duurzame materialen. Heb je zelf al een nieuw materiaal uitgevonden?
“Door mijn online research ben ik op boomschors uit Oeganda gestoten. Daar gebruiken ze het om ceremoniële kleding mee te maken. Een Duits bedrijf maakt er interieurdecoratie van. Ik heb zelf stalen van die boomschors opgevraagd en behandelde ze met natuurlatex waardoor het een perfect materiaal wordt om sneakers van te maken. Op die vondst ben ik best fier.”

Je bent van Gent, woont in Parijs en de grondstoffen komen uit Oeganda. Tegelijkertijd las ik dat je merk erg populair is in Azië. Hoe verklaar je dat?
“Alle klanten in Azië zijn redelijk high end, de luxemarkt boert er beter. De economie draait er op volle toeren en je hebt er simpelweg een grotere afzetmarkt. Mijn sneakers liggen er in concept stores. De meeste Belgische ontwerper zoals Raf Simons, Ann Demeulemeester, … zijn trouwens in hun beginjaren in Azië gestart. Daar word je sneller opgepikt, want Japanners houden van avangardistische mode.

Waarom kies je er bewust voor om eerst in concept stores te verkopen? Zou het niet logischer zijn om eerst een webshop op te starten?
Je hebt winkels nodig. Vooral om je aantallen in productie te kunnen opdrijven. Als een winkel een order plaatst weet je perfect hoeveel stuks er in productie moeten gaan. Bij een webshop moet je zelf op voorhand een stock aanleggen vooraleer je weet wat je zal verkopen… Het risico van verkoop via fysieke winkels is dus kleiner. Bovendien is het goed om in sterke imagowinkels binnen te geraken. Daar krijg je je ontwerpen makkelijker verkocht. Je kan er mee surfen op de populariteit van de store en andere merken. Zo kan je stilaan groeien. Daarnaast maken de winkels ook reclame voor jou en geven ze jou zo legitimiteit.”

Je bent een man met een plan, fantastisch om te horen. Wat heeft de toekomst nog in petto?
“Ik wil mijn lijn verder uitbreiden, nieuwe modellen toevoegen. Dit seizoen zijn er vier nieuwe modellen, dus nu heb ik er tien in het totaal. En ik wil mijn prijs verder laten dalen, o.a. door meer te verkopen. Als ik meer stuks kan laten maken, kan ik betere prijzen onderhandelen bij de producenten. Daarnaast wil ik in de toekomst ook handtassen en andere producten ontwikkelen. Maar alles op z’n tijd: Nu wil ik vooral op één ding focussen en daar onwaarschijnlijk goed in zijn.”

Meer weten? Zaterdagavond 23 mei 2015 (morgen!) hoor je Mats Rombaut aan het woord tijdens een panelgesprek over transparatie op ‘MOOI Festival’ in DEStudio in Antwerpen. Welke labels zijn eerlijk en hoe herken je ze? Meer info via www.mooi-festival.com.